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Une histoire naturelle des dragons – Marie Brennan

Histoire naturelle des dragons

On croyait la mode des dragons un peu passée, et voilà que nous arrive le roman de Marie Brennan qui les remet à l’honneur. Cependant, la couverture attirera d’emblée l’attention des plus soupçonneux : le dragon semi-écorché dessiné par Todd Lockwood laisse présumer du meilleur. Et en effet, l’américaine nous propose un récit tout à fait original, celui de la jeune Isabelle, férue d’histoire naturelle et bien décidée à ne pas se laisser enfermer par les principes de son temps.

Son temps ? Une période indéterminée mais qui ressemble à l’Angleterre victorienne. Issue d’une famille d’aristocrates, Isabelle est élevée par une mère convenable et un père qui ne saurait rien lui refuser. Dès son plus jeune âge, elle comble sa solitude en observant la nature qui l’entoure et plus particulièrement les lucions, petits dragons répandus dans son pays. Elle lit en douce les ouvrages d’histoire naturelle de son père et participe à sa première chasse aux dragons déguisée en garçon à l’âge de quatorze ans. Bref, la demoiselle n’a pas froid aux yeux.

Quand arrive le moment de la marier, il est évident qu’Isabelle n’est pas une jeune fille comme les autres. Son esprit libre et son aspiration au savoir ne font pas d’elle la candidate idéale auprès des nobles locaux.

Je voulais, en fait, vivre la vie intellectuelle d’un gentleman – ou m’en approcher autant que possible.

Heureusement pour elle, elle épouse un jeune homme (et pas un vieil aristocrate, première chance) intéressé lui aussi par les dragons. D’ailleurs ils se rencontrent dans un zoo qui en renferme quelques-uns. Ces spécimens ne sont cependant pas au mieux de leur forme, supportant mal la vie en captivité.

Manipulatrice née, Isabelle la jeune mariée va partir en expédition avec Jacob son mari et lord Hilford le vieil aventurier, pour une expédition de recherche sur les dragons de Vystranie. Qu’est-ce qui pousse les dragons de cette lointaine région à attaquer les humains ?

Et voilà le lecteur transporté lui aussi dans les pas de cette femme intrépide et déterminée. Elle ne veut pas se plier aux codes de son sexe et de son époque et sait suffisamment jouer de ses charmes pour obtenir ce qu’elle veut. Devenue vieille, elle raconte sa jeunesse avec un certain recul qui lui permet de porter un jugement parfois humoristique sur son passé. Le récit à la première personne crée instantanément une proximité avec elle : elle nous est rapidement familière. Familiers également les décors de l’expédition qui ne sont pas sans rappeler les Carpates de Bram Stoker avec ses montagnes et ses paysans superstitieux aux prises avec des événements incompréhensibles.

Tout fonctionne dans ce roman, premier tome d’une série : l’héroïne forte qui se débarrasse du carcan social et les trépidantes aventures d’une expédition à l’anglaise (le lord emmène avec lui son fauteuil préféré…). Avec bonheur, Marie Brennan s’est débarrassée de tout l’attirail de la fantasy pour brosser une histoire naturelle des dragons dans un univers pseudo-victorien qui fonctionne à merveille. Le ton mêle confidences et récit d’aventure. Il n’est pas dénué non plus d’un certain suspens puisque nos aventuriers découvrent entre autres les ruines d’une civilisation draconienne : quelle était-elle ?

Un lucion
Un lucion

Le monde d’Isabelle Camherst peuplé à certains endroits de dragons a tout du nôtre : ces créatures généralement présentées comme merveilleuses ne sont ici que des animaux parmi d’autres, en voie de disparition pour certains. Ils partagent la vie des humains, certains restant plus ou moins cachés.

De fait, on serait plus dans le fantastique que dans la fantasy puisqu’il n’y a point de magie ici. Et si on se laisse prendre au jeu, on a même affaire à un compte-rendu d’expédition scientifique, ou plutôt à la formation d’une jeune naturaliste, dessins à l’appui. Darwin en jupon ?

Si vous êtes las des romans de dragons, ne vous détournez cependant pas de ce roman, vous passeriez à côté d’une belle réussite qui donne déjà envie d’en savoir plus sur la vie de cette intrépide lady Trent.

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Une histoire naturelle des dragons. Mémoires par lady Trent (A Natural History of Dragons, 2013), Marie Brennan traduite de l’anglais (américain) par Sylvie Denis, L’Atalante, février 2016, 349 pages, 21 €

 

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Mes Imaginaires est un blog de lecture animé depuis le 6 janvier 2004 par Sandrine Brugot : chroniqueuse littéraire, membre du jury du Grand Prix de l'Imaginaire de 2008 à 2018, formatrice et animatrice de débats.

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